A medida que los estadounidenses compran menos cerveza, las cervecerías, bares y supermercados se reducen

Hace más de una década, cuando Ryan Guererri tenía poco más de veinte años, se obsesionó con la cerveza artesanal. A medida que las cervecerías lanzaban un flujo constante de nuevos productos, compró cientos de cervezas diferentes, desde IPA amargas hasta cervezas belgas fuertes.

“Fue emocionante experimentar todo”, dijo Guererri, que ahora tiene 35 años y trabaja como gerente de recursos humanos en Geneva, Nueva York.

Pero con más de 9.500 cervecerías en los Estados Unidos, probar cada pilsner y lager es casi imposible y nada apetecible. «Es fácil sentirse abrumado», dijo. Hoy en día, Guerreri abastece su refrigerador principalmente con una pequeña colección de marcas probadas y verdaderas.

Su paso hacia la simplicidad refleja un cambio mayor en el mundo de la cerveza. Después de años de ofrecer constantemente nuevos productos, a menudo semanalmente, muchas cervecerías, bares y supermercados han reducido el número de productos, servicios y ventas.

En parte, esto es una concesión a la realidad económica: los estadounidenses están comprando menos cerveza y optan por licores y cócteles enlatados o se abstienen por completo del alcohol.

Según la firma de investigación de mercado NIQ, hasta noviembre pasado, las ventas de cerveza en las tiendas habían caído un 3,1% en volumen en comparación con el año anterior. En bares y restaurantes las ventas cayeron casi un 4,7%. (Solo para la cerveza artesanal, la caída fue aún más pronunciada: 5,3% en las ventas en tiendas y 6,7% en bares y restaurantes).

«La gente no espera con gran expectación los lanzamientos semanales», dijo Jacob Landry, fundador y director ejecutivo de Urban South Brewery, que tiene sucursales en Nueva Orleans y Houston. En 2020, el equipo de Landry presentó ocho cervezas nuevas cada semana. Hoy producen tres o cuatro al mes.

Whole Foods Market, que ayudó a llevar la cerveza artesanal de cervecerías más pequeñas a la corriente principal, comenzó a reducir gradualmente su oferta de cerveza hace unos seis años para dar cabida a bebidas como las gaseosas duras.

Si bien la compañía ya no reduce su selección, «estamos pidiendo más a las marcas», dijo Mary Guiver, principal comercializadora de la categoría de cerveza de la compañía. (Agregó que Whole Foods ahora da prioridad a las marcas propiedad de mujeres y personas de color, así como a las cervecerías que utilizan granos tradicionales y apoyan iniciativas de cero emisiones de carbono).

Las cervecerías artesanales y sus complejas cervezas comenzaron como alternativas a las lagers tradicionales que variaban principalmente en la marca, pero no en el sabor. Y las tabernas de las cervecerías se convirtieron en destinos para los bebedores que querían probar una variedad de cervezas en forma de pequeños tragos.

La cervecería de la familia Suárez en Livingston, Nueva York, abrió en 2016 y ofrecía un solo tamaño (alrededor de ocho onzas) de unas ocho cervezas, incluidas pilsners aromáticas y cervezas pálidas, lo que causó «mucha agonía por la elección», dijo Dan Suárez. el cervecero y propietario.

Después del cierre de la cervecería durante la pandemia, Suárez cambió al modelo de tabernas y cervecerías tradicionales europeas que sirven solo una o dos cervezas a la vez. En 2022, la taberna reabrió sus puertas con una cerveza de barril y luego agregó una segunda el año pasado.

Los nuevos lanzamientos son raros para Suárez, quien produce sólo una receta original al año. «Es algo especial para mí, como cervecero», afirmó.

Durante una década en Tired Hands Brewing en Ardmore, Pensilvania, donde se convirtió en cervecero principal, Colin McFadden produjo cientos de cervezas de edición limitada. Pero se preguntó: ¿no sería bueno profundizar en lugar de ampliar?

En agosto, se asoció con Keith Shore, ex director artístico de Mikkeller Beer, para abrir Meetinghouse, un bar y restaurante en Filadelfia. Ofrece cinco cócteles, cuatro vinos y cinco cervezas, incluidas cervezas claras, oscuras y con lúpulo fáciles de beber que el Sr. McFadden elabora cerca.

«Algunas opciones parecían necesarias, pero demasiadas opciones parecían problemáticas», dijo. “Muy pocas personas se preguntaron: ‘¿Por qué hay tan pocas cervezas?’”

Vender sólo unas pocas cervezas no es un fenómeno nuevo. McSorley’s Old Ale House en la ciudad de Nueva York es famosa por ofrecer solo dos cervezas de barril: una clara y una oscura. Sacred Profane Brewing en Biddeford, Maine, sigue esta tradición al producir solo una cerveza lager y una cerveza negra vertida en tanques de cobre. Los huéspedes pueden seleccionar la cantidad de espuma y probar cervezas licuadas o mezcladas con limonada.

«No importa cuántas cervezas podamos hacer», dijo Mike Fava, fundador y director de operaciones de Sacred Profane. «Es la cantidad de cosas que podemos hacer con las cervezas».

Centrarse en dos cervezas le da tiempo a Brienne Allan, maestra cervecera y presidenta de la cervecería, para refinarlas. Y este enfoque selectivo atrae a los distribuidores de cerveza que conectan a las cervecerías con los minoristas. Abrumados por tantas marcas, «están muy felices de saber que no tenemos tantas» cervezas, dijo Fava.

Montucky Cold Snacks, Montana, ha logrado el éxito nacional con su única cerveza, una cerveza ligera, vendida en 36 estados. «Eres un experto en una cosa», dijo Jeff Courteau, vicepresidente de ventas de la empresa.

La desventaja: si la cerveza no se vende, «no puedo presentarme un mes después con una IPA», dijo.

Es posible que los bares ni siquiera tengan espacio para más cervezas. Muchos están reconsiderando cuánta cerveza comprar.

«No necesito cinco pilsner», dijo Olivier Rassinoux, vicepresidente de restaurante y bar de Patina Restaurant Group, con sede en Buffalo. En Patina’s Banners Kitchen & Tap, un bar deportivo de 72 grifos en Boston, el bar convirtió dos grifos en margaritas de barril el año pasado y planea agregar cócteles y vino adicionales.

Max’s Taphouse, una institución cervecera de Baltimore desde 1986, está comprando barriles más pequeños para llenar sus 113 grifos y reduciendo su gran bodega de cervezas embotelladas de gran formato. Han pasado de moda y las botellas que quedan «se están convirtiendo en recuerdos nostálgicos», dijo Jason Scheerer, director general.

A diferencia del vino, la mayoría de las cervezas no mejoran con el tiempo. Por eso, los bares y tiendas que venden una selección limitada recurren a cerveceros como Bob Kunz, fundador de Highland Park Brewery en Los Ángeles.

«Pocos minoristas pueden mantener la cerveza fresca si tienen más de 10 grifos», dijo Kunz.

En la taberna de Highland Park, Kunz ve una creciente demanda de un clásico consagrado: las jarras de cerveza.

«Nadie tiene que pensar en lo que está comprando», dijo. «Terminas teniendo más experiencias colectivas si bebes la misma cerveza».